Animaux

Les animaux marins vivent là où l’océan est le plus “respirable”, mais leur aire de répartition pourrait se réduire avec le changement climatique

Alors que les océans se réchauffent en raison du changement climatique, les scientifiques tentent de prédire comment les animaux marins – des poissons à dos épineux aux méduses sans épines – réagiront. Des expériences en laboratoire indiquent que beaucoup d’entre eux pourraient théoriquement tolérer des températures bien plus élevées que celles qu’ils rencontrent aujourd’hui. Mais ces études ne signifient pas que les animaux marins peuvent maintenir leurs amplitudes actuelles dans des océans plus chauds, selon Curtis Deutsch, professeur d’océanographie à l’université de Washington.

“La température seule n’explique pas où un animal peut vivre dans l’océan”, a déclaré M. Deutsch. “Il faut tenir compte de l’oxygène : quelle quantité est présente dans l’eau, comment un organisme peut l’absorber et l’utiliser, et comment la température affecte ces processus”.

Les caractéristiques spécifiques des espèces, les niveaux globaux d’oxygène et la température de l’eau se combinent pour déterminer quelles parties de l’océan sont “respirables” pour différentes créatures vivant dans l’océan. De nouvelles recherches menées par Deutsch montrent qu’une grande variété d’animaux marins – des vertébrés aux crustacés en passant par les mollusques – habitent déjà le maximum de zones océaniques respirables que leur physiologie leur permet.

Les résultats, publiés le 16 septembre dans la revue Nature, constituent également une mise en garde contre le changement climatique : Comme les eaux plus chaudes abriteront moins d’oxygène, certaines étendues d’océan qui sont aujourd’hui respirables pour une espèce donnée pourraient ne plus l’être à l’avenir.

“Les organismes vivent aujourd’hui à des températures aussi chaudes que possible qui leur fournissent suffisamment d’oxygène pour leurs activités. “En réponse au réchauffement, leur niveau d’activité va être restreint ou leur habitat va commencer à se rétrécir. Ce n’est pas comme s’ils allaient s’en sortir et continuer à vivre”.

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